O que são Calorias? E calorias?

Detalhe importante (apesar de aparentemente insignificante): A contagem de calorias se faz na grandeza de mil, i.e. 300 ml de chope têm (mais ou menos) 180 kcal, ou 180.000 cal, e não 180 cal. Isso porque uma caloria é muito, muito pouco, assim como intensidade sonora é contada em décimos de bel, ou decibéis, porque um bel (1B) é som demais (se me lembro bem, 1B/m² é suficiente para desmaiar uma pessoa). Caloria é uma medida de energia, por definição a quantidade de energia necessária para se elevar em 1°C a temperatura de 1 g de água ou, mais precisamente, 1g de água de 14,5°C para 15,5°C. Ao falarmos de kcal, estamos falando da quantidade de energia para elevar em 1°C um 1 kg de água.

Uma alternativa não-científica para se escrever “kcal” (quilocalorias) é Cal, com ‘C’ maiúsculo. Mas na minha opinião essa versão, parente do “cilindradas (cc)”, só serve para confundir. Algumas pessoas acham que 15 minutos de bicicleta queimam 40 “calorias” e ficam deprimidas ao constatarem que a barrinha de cereal light que acabaram de devorar tem 80 kcal — acredite, eu já ouvi isso. À propósito, a sigla para quilo (grandeza de 1000 para qualquer índice, sejam gramas, metros, bytes, etc.) é o ‘k’ minúsculo, não maiúsculo. A confusão ao se escrever Kg, arrisco deduzir logicamente, vem da semelhança entre o ‘K’ maiúsculo e o ‘k’ minúsculo em alguns tipos, uma letra um tanto estranha aos brasileiros e que não figura oficialmente em nosso alfabeto.

E de onde vêm as calorias? Você já deve ter sacado, pelo primeiro parágrafo, que o termo vem de “calor”. O valor calórico de um alimento é medido, literalmente, pondo fogo no produto numa máquina chamada (adivinhe) calorímetro. O tipo de calorímetro pode variar conforme o alimento, mas o método é o mesmo. Queima-se a comida até ela virar carvão, ou melhor, até não emitir mais calor. Da quantidade de calor liberada pelo alimento ao queimar (subtraindo-se 15%, que é a perda durante a digestão humana) chega-se à sua medida de calorias. Logo, não adianta nada somar as calorias dos ingredientes de um bolo, porque as reações químicas entre esses produtos, seja no ato de misturá-los, seja após irem ao forno, irão mudar a quantidade de calorias do produto final.

O uso de calorias como medida física caiu em desuso em nome do Joule, padrão do Sistema Internacional, mas a medida ainda é usada para a quantidade de energia contida nos alimentos na maioria dos países; uma das principais excessões é a Austrália, que já usa somente Joules como medida de energia alimentar nas embalagens dos produtos. Uma 1 kcal equivale a aproximadamente 4,1868 kJ.